Minneapolis Lakers: La primera dinastía

Pocos equipos hay tan icónicos como Los Angeles Lakers. Esa camiseta amarilla, esas letras en púrpura, pero… si ¡en California no hay lagos!.

Nos remontamos con esta historia al verdadero hogar primigenio de los Lakers, Minneapolis, zona mucho más lacustre. En concreto vamos a hablar de la primera dinastía de la NBA, los Lakers de George Mikan.

Viajamos a un tiempo pretérito de la NBA, tan atrás en el tiempo que el primer campeonato que consiguió este equipo, el de la NBL en 1948, ni siquiera se contempla como título en la NBA. Si lo sería el del año siguiente, en la BAA, precedente inmediato de la NBA, y que ficharía a los principales equipos de la NBL para después absorber a esta en 1949 para conformar la NBA. En esa temporada 1948-1949 serían campeones (ese anillo si se reconoce en la historia NBA) en una liga que ya contaba con franquicias míticas como Knicks, Celtics o Warriors (entonces en Philadelphia), los más antiguos del lugar.

Aquello Lakers fueron segundos en el oeste por detrás de Rochester Royals, en una competición donde la mayoría de los equipos se situaban en el noreste del país o en la zona de los Grandes Lagos, ejes del nacimiento del baloncesto profesional. En los Playoffs barrieron a los Chicago Stags y a los Rochester Royals (antecedentes directos de los Sacramento Kings), antes de vencer 4-2 a los Capitols de Washington en la final.

lakers2

El líder indiscutible de aquel equipo era George Mikan, con 2.08 era un gigante para la época. Todo un icono de los primeros pasos del baloncesto profesional, con aquellas gafas con las que jugaba. Natural de Illinois había destacado en la universidad de De Paul, antes de pasar a la NBL, donde había jugado con el equipo de Chicago. El año anterior fue reclutado por los Lakers, que necesitaban un reclamo después de haberse trasladado desde Detroit. En aquellas finales de 1949, promedió más de 28 puntos por partido, muy por delante de los casi 13 puntos que promediaban los aleros Herm Schaefer y Jim Pollard. John Kundla sería el técnico de los del estado de Minnesota durante estos años.

Al año siguiente, se daba el pistoletazo de salida a la NBA: 3 divisiones y 17 equipos en total. Los Lakers quedaron encuadrados en la división central, en la que lograron 51 victorias y 17 derrotados, empatados con los Rochester Royals, con los que tuvieron que jugar un partido de desempate. Mikan había sido el máximo anotador del año, con un promedio de 27.4 puntos, por delante de Alex Groza, el único otro jugador que pasaba de los 20 puntos. La lástima para el gigante de Illinois es que todavía no existía el premio del MVP.

Tras barrer a Chicago Stags, Fort Wayne Pistons y Anderson Packers, llegaron a la final frente a Syracuse Nationals. Minneapolis venció por 4-2 con otra exhibición de George Mikan, quien promedió 32 puntos por partido.

Tal era el dominio del gigante que provocaría varios cambios en las normas de la NBA. Por ejemplo, se introduciría la posibilidad de taponar tiros solo en trayectoria ascendente. Asimismo, se ensancharía la zona en 1951, con el objetivo de que Mikan tuviese que vivir un poco alejado de la canasta. Asimismo, en 1954 se introdujo el reloj de posesión, en lo que también tuvo que ver Mikan. Y es que muchos equipos se pasaban el balón de forma interminable sin tirar al aro, como única forma de poder vencer a los Lakers.

En la temporada 1950-1951, los Lakers no pudieron hacer el “threepeat”. Fueron primeros de la División Oeste, y mejor equipo de la liga con 44 victorias y solo 24 derrotas. Con respecto al año anterior la NBA había visto como se había reducido a 11 equipos, en una de las mayores crisis de la liga, y dos únicas divisiones. Tras vencer a Indianapolis, perderían las finales de división frente a Rochester Royals, que se vengarían de los Lakers por 3-1, pese a los 28 puntos por partido de George Mikan. Precisamente Rochester se llevaría la final frente a los Knicks por 4-3.

En la temporada 1951-1952 se asistiría al renacer del dominio de los Lakers. Su promedio de puntos bajó a los 23.8 por noche, por detrás de Paul Arizin, siendo la primera vez que no eran el máximo anotador, aunque si fue el máximo reboteador (categoría que se empezó a registrar el año anterior, con 13.5 capturas.

Pese a ser segundos en su división, detrás de Rochester, les vencieron en la final divisional por 3-1, a la que llegaron tras batir a Indianapolis. En la final se vieron las caras con los Knicks, que volvieron a caer por 4-3. Mikan terminó con unos promedios de 21 puntos y 17 rebotes, pero estuvo muy bien secundado por Vern Mikkelsen, Pep Saul y Jim Pollard, que pasaban de los 10 tantos por noche.

mikan

Esta vez los Lakers si conseguirían tres anillos seguidos. Volverían a vencer a los Knicks en la final de 1953, esta vez de forma más clara, por 4-1, con Mikan como máximo anotador de nuevo. En 1954, se deshicieron de otro conjunto neoyorkino, los Syracuse Nationals por 4-3. Mikan promedió 18 puntos, por primera vez menos de 20 en unas finales, aunque seguía siendo el principal bastión de los Lakers.

Este equipo, y Mikan en particular, fue una de las razones que hizo que la NBA se fuese asentando, pese a ir perdiendo equipos. Se creó una primera dinastía y un primer ídolo que identificaba a esta nueva liga, que quería empezar a competir con otros deportes con más tradición, como el football o el béisbol.

Mikan se retiró en aquel verano de 1954. Las lesiones y el deseo de pasar más tiempo con su familia pesaron en su decisión. Aun así, volvería para la temporada 1955-1956. Con 31 años y tras una temporada de retiro, promedió 10 puntos por choque, aunque ya no era la principal referencia de la franquicia. Los Lakers cayeron en semifinales de división frente a una fuerza emergente como eran los Hawks. El año antes, sin Mikan en el equipo, los Lakers consiguieron, contra pronóstico, llegar a la final divisional, que perderían con Fort Wayne.

Pasarían unos años hasta que en 1959, los Lakers volvieran a pisar unas finales, en 1959, cuando fueron barridos por los Boston Celtics. El siguiente anillo de la franquicia tendría que esperar hasta 1972, después del traslado a Los Angeles de 1960.

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